Gunpei Yokoi, (横井軍平 Yokoi Gunpei, 10 septembre 1941 - 4 octobre 1997) est une personnalité multi-forme du jeu vidéo, inventeur (entre autre) des Game & Watch, de la Game Boy mais aussi du Virtual Boy.

Les débuts

Il est embauché par Hiroshi Yamauchi, le président de Nintendo, afin de seconder le président du département "Jeux" nouvellement créé dans l'entreprise. Dès les années 1970, Gunpei rencontre le succès avec l'Ultra Hand, bras électronique qui se vend à 1,2 millions d'unités. Puis vient l' Ultra Machine, un lanceur de balles de base-ball, l' Ultra Scope, une lunette de vision à 360 degrés, qui sont autant de succès. Gunpei participa à l'époque faste de Nintendo dans le jouet, et va orienter Nintendo vers Sharp et ses photopiles. Gunpei va les utiliser pour des pistolets optiques qui rencontrent un grand succès. Entre temps, Gunpei va inventer le Lover Tester, qui provoque un véritable engouement.

Les réussites

Au début des années 1980, Hiroshi Yamauchi décide d'investir le domaine des jeux vidéo, en pleine expansion. Gunpei Yokoi, devenu un homme clé chez Nintendo, se voit confier cette tâche. Avec sa propre équipe de développement, il crée le Game & Watch, mini jeux à affichage LCD. Très autonomes, ceux-ci constituent le premier succès de Nintendo dans les jeux vidéo. Ils connaîtront le succès planétaire avec Donkey Kong, la création de Shigeru Miyamoto.

Au milieu des années 80, le succès considérable de la Famicom voit la création de trois unités de recherche. Gunpei prend le commandement de la première. À sa tête il développera de nombreux jeux, pour la plupart devenus légendaires, sur la Famicom et son add-on le Famicom Disk System : Kid Icarus, Metroid, Excitebike, Clu Clu Land, Ice Climber, Balloon Fight... En 1989, la Game Boy, projet de son invention, est commercialisé et connaît un succès qui impressionne tous les acteurs de l'industrie de l'époque. La section R&D 1, à côté des créations de Miyamoto, enchaîne les jeux cultes sur Game Boy et Super Famicom : Super Mario Land, Metroid II, Mario Paint...

Le déclin

En 1993, Gunpei Yokoi démarre la conception du Virtual Boy. Pendant son développement, Gunpei adopte une prise de position sévère vis-à-vis de la Nintendo 64, qu'on appelait encore à l'époque "Ultra 64". L'échec commercial retentissant du Virtual Boy achève de remettre en question la carrière de Gunpei au sein de Nintendo... En 1996, après la commercialisation de la Game Boy Pocket, il démissionne et fonde sa société, Koto Laboratory, produisant des jeux pour Nintendo et collaborant avec Bandai au développement de la WonderSwan. Il meurt un an plus tard, le 4 octobre 1997, fauché par une voiture après un accrochage.

Sa carrière est marquée par le goût du risque, mais il reste aujourd'hui peu connu, malgré un récent hommage de Shigeru Miyamoto. Le premier jeu de la WonderSwan, créé par Koto, s'appelle Gunpey, en son honneur. Gunpei Yokoi est également cité à titre posthume dans le générique de fin de Metroid Prime.

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